这世界怎么了?极端天气越来越常见_文化_好奇心日报

Justin Gillis2016-01-04 17:55:19

你也许听说过“厄尔尼诺现象”,它现在发展到哪一步了?

自左上角开始顺时针顺序:2015 年 12 月,苏格兰斯特雷顿遭遇洪水;2015 年 10 月,印度尼西亚加里曼丹省遭遇雾霾;2015 年 10 月,美国南卡罗莱纳州奥里县遭遇洪水;2015 年 11 月,南澳大利亚遭遇干旱。图片版权:Danny Lawson/Press Association, via AP; Haris Sadikin/Agence France-Presse — Getty Images; Janet Blackmon Morgan/The Sun News, via AP; David Gray/Reuters

天气究竟出了什么问题?

在 2015 年的最后几个月中,全世界各地陆续出现了一系列反常天气:美国南方地区遭遇龙卷风袭击,纽约暖冬导致中央公园树木在圣诞节期间开花,非洲部分地区出现干旱,历史罕见的洪水淹没英国传统工业城市...

刚刚过去的 2015 年是有史以来气温最高的一年。虽然已经送走 2015 年,但是我们面临的麻烦还远远没有结束。美国中部地区遭遇暴雨袭击,洪水开始沿着密西西比河肆虐横行。而且在未来的几周内,雨势和洪水的情况可能还会加剧。另外,加利福尼亚州在冬天的晚些时候将结束干旱,转而开始经历洪水的考验。更为严重的是,非洲南部有数百万人因为极端天气面临着可能到来的食物短缺的危险。

科学家表示,最有可能造成这一系列反常天气的气候模式是厄尔尼诺现象(El Niño)。因为厄尔尼诺现象的出现,太平洋在过去几个月中已经向大气层释放了规模巨大的热量。大气波(atmospheric waves)可以移动几千公里,也就将太平洋散发出的热量和与之相伴的大量水气带到了世界各地,从而破坏了世界很多地区天气系统的正常运转。

厄尔尼诺现象能够在全世界范围内导致严重的后果。Henry Fountain 在视频中为我们解释了这一现象的由来。视频版权:Henry Fountain, Aaron Byrd and Ben Laffin,发布时间:2014 年 9 月 9 日

但是,这种自然气候模式的变化并不是导致极端天气频现的唯一凶手。这次的厄尔尼诺现象的确是有史以来最强的一次,但是在它来临之前,地球已经长期饱受全球变暖的折磨。造成全球变暖的罪魁祸首,正是人类排放的大量温室气体。大量科学证据表明,人类排放的温室气体造成了某些极端天气(比如巨大的暴风雨、夏季酷热)的频繁出现。

不管是不是巧合,科学家此前多年就开始警告人类的种种危险现在看起来马上就要降临了。

上周三暴雨过后,一名苏格兰敦夫里斯郡的妇女正在等待洪水消退。图片版权:Andy Buchanan/Agence France-Presse — Getty Images

英国牛津大学气候科学家 Myles R. Allen 说:我们已经就气候异常这个问题讨论了 20 年,但是人们迟迟不予理会。直到看到水仙花在十二月开放,人们才开始认识到我们说的是对的。聊到这个事情,作为一名科学家的我感觉受到了羞辱。

Allen 博士的团队与美国和荷兰的研究人员合作,最近完成了一份报告。通过计算,他们认为不列颠群岛在去年十二月遭遇的极端暴风雨有超过 40% 的可能是人类排放带来的恶果。去年十二月早些时候,不列颠群岛遭遇风暴袭击。风暴带来了规模惊人的降水,英国一个小镇在 24 小时内的降水量达到了 330 毫米。这次风暴使得 Allen 博士的团队产生了制作一份天气报告的想法。风暴的持续时间非常长,等到天气重新放晴之时,他们的研究报告基本上都快做完了。

救援抢险队从未停歇,他们夜以继日地从利兹、约克和其他城市被洪水淹没的房子中解决遇险者。与此同时英国议会爆发了一场辩论,议员们就英国是否做好足够准备以应对变化无常的天气这一问题展开激烈讨论。

分析历史数据之后,Allen 博士发现太平洋地区气候反常对英国地区的天气影响其实很弱。据此,他认为厄尔尼诺现象与英国的洪水关系不大。不过在西半球,强烈的厄尔尼诺现象有可能是造成冬日天气反常的重要原因之一。

南非的一名男子正在割草。该国目前正在经历自 1994 年以来最为严重的一场干旱。图片版权:Joao Silva/《纽约时报》

在厄尔尼诺现象发生的年份,美国北部地区气温通常偏高。的确,几个月前的天气预报预计美国北部地区今年确实将经历一场暖冬。不过他们预报暖冬还不够,万万没想到纽约中央公园在圣诞节前一天的气候竟然可以飙升到 22 摄氏度。

同样,往年的数据表明厄尔尼诺现象的确能导致墨西哥湾地区的龙卷风季节从秋季扩展到冬季,就像今年发生的事情一样。今年冬季的龙卷风给德克萨斯州和密西西比州带来了致命的后果。

代号为 Frank 的风暴造成了严重的洪水灾害,给英格兰和苏格兰的很多地区造成了巨大损失。视频版权:路透社,发布时间:2015年 12 月 31 日

Matthew Rosencrans 是马里兰大学帕克分校的员工,他主管该校联邦政府气象预报中心的天气预测事务。他表示,厄尔尼诺现象并不是当下唯一一个影响气候的自然因素。去年冬天,一个名为北极震荡Arctic Oscillation)的气候模式也在发挥作用,使得北极上空汇聚的大量冷空气无法流动到其他地区。这样一来,中纬度地区上空就积聚了暖湿气流。这可能是导致近期乔治亚州和南卡罗莱纳州暴雨的一个原因,也可能是导致其他极端天气出现的幕后黑手。

目前,科学家还不是很清楚厄尔尼诺现象与北极震荡现象之间的关系。同时,他们也未能完全弄清楚厄尔尼诺现象与人类诱发的全球变暖结合在一起能引发什么结果,会在未来数十年中给地球造成什么影响。

虽然厄尔尼诺现象每隔三到七年就会出现,但是大部分情况下都是中等强度。当太平洋南半球赤道地区的东南信风减弱或者甚至改吹西风,厄尔尼诺现象就会形成。这种风向的变化会使得温度甚高表层海水涌向东太平洋地区。

NASA 最近解释称:温暖的海水会形成云层和风暴,从而将热量和水汽抽到温暖海水上方的大气之中。这种变化改变了常规的大气环流,影响了全世界各地的风暴路径。

有了气象卫星和其他精密的天气观测装置之后,人类观察和记录了一些关于厄尔尼诺现象的气象数据。据悉,这次的厄尔尼诺现象的强度是有史以来第三名。不过我们掌握的数据资料还是太少,很难从中分析得出一般性结论。专家表示,他们要奋斗数月甚至数年才能弄清楚厄尔尼诺现象和其他因素在 2015 年频繁爆发的极端天气中究竟发挥了什么样的作用。

不过,现在我们已经清楚地知道 2015 年是有史以来地球表面温度最高的一年。不仅如此,2015 年的全球温度比 2014 年高出了很多。厄尔尼诺现象带来的短期增温和人类排放温室气体带来的长期增温是造成这种局面的两大原因。美国国家大气研究中心(National Center for Atmospheric Research)位于科罗拉多州的博尔德,该中心的科学家 Kevin Trenberth 表示,大西洋和太平洋中异常温暖的表层海水向空气中输送了多于常量的水汽。

他说,陆地上的风暴能将水汽输送到远至 3200 公里之外的地方。因此,海水的异常温暖很可能导致美国东南部的暴雨,也可能是去年太平洋盆地地区产生强飓风和台风数量突破历史记录的罪魁祸首。这些飓风和台风对像瓦努阿图这样的岛国而言意味着毁灭性的结果。

Trenberth 博士表示:温暖的气候意味着给极端天气系统提供更多燃料,让它能够持续兴风作浪。在未来的十几年中,我们还会见到更多的极端天气。

翻译:康平

题图版权:James Yang 为《纽约时报》制作

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