如今这个时代,到底什么人才算是天才_文化_好奇心日报

马宁忆2014-09-22 16:27:58

麦克阿瑟奖每年都会评选各行各业的佼佼者。它重新定义了天才的标准,嗯,仅限于美国社会。

近日,被称为美国跨领域最高奖项之一的麦克阿瑟奖(MacArthur Fellows Program)公布了它 2014 年度的获奖者。包括华人数学家张益唐在内的 21 名学者、律师、艺术家、工程师成为了该奖的获得者。
也许你是第一次听说这个奖项,但在美国,人们对它的认知度还不差。而它也有另一个名字: “天才奖”(Genius Grant)。
1981 年,麦克阿瑟奖由麦克阿瑟基金会 (John D. and Catherine T. MacArthur Foundation)设立,自此它每年向 20 至 40 名个体授予此奖。除了荣誉本身,麦克阿瑟奖还会给每一名获奖者提供奖金补助。2013 年,这个奖金的数目从原来的 50 万美元增长到了 62.5 万美元。
作为一项表彰创造性人才的奖项,对麦克阿瑟的评判基于三个维度:1)是否具有创造力;2)已有成就是否足够出色;3)是否有创造更辉煌成就的潜力。而它的评选标准也很特别。由私人搜索、提名审核组成,拒绝个人提交和面谈。因此,有些获奖者往往是在完全不知情的情况下当选的。
麦克阿瑟奖不设年龄限制,唯一的要求是获奖者只能是美国公民或者常驻居民。
以下我们试图通过今年的获奖者总结一下何为“天才”的标准。

1. 学术上有重要突破

在 2014 年的麦克阿瑟天才奖获奖名单中,我们看到了许多站在前沿学术界的学者。这其中包括使用数学方法为大脑连接进行分析建模的宾夕法尼亚大学助理教授 Danielle Bassett、在 2013 年为数学领域难题“孪生素数研究”做出重要贡献的张益唐、将文献研究和社会历史学分析结合起来的芝加哥大学教授 Tara Zahra、为代数几何学模型的重新定义做出重要贡献,并协商将自己的原理著作进行免费下载的哈佛大学教授 Jacob Lurie,以及,以独立学者的身份研究文艺复兴时期中科学技术发展的历史学家 Pamela O.Long。

张益唐

2. 新技术的探索者

在今年的获奖者中,Mark Hersam 是一名致力于纳米技术领域的材料科学家。而供职于 IBM 公司托马斯·沃森研究中心的 Craig Gentry 是一名云计算安全领域的专家。女性科学家 Tami Bond 是一名通过重新设计全球的家庭炉灶来减少污染物排放的环境工程师。不过相比于前几届获奖者,2014 年度的科技领域获奖者也是大幅减少了。

Tami Bond

3. 为弱势群体谋取福利的意见领袖

与艺术领域拥有相当获奖人数的是公共事务领域。而在这个领域中,除了有关注女性权益的律师 Sarah Deer ,帮助家政佣工提供权益保护的蒲艾真,为扩大经济适用房供应量而努力的律师 John Henneberger,还有为低保客户提供法律援助的非营利组织 Gideon’s 创始人 Jonathan Rapping,争取同性情侣谋求婚姻自由的民权律师 Mary L. Bonauto, 以及研究不同人种间社会认知状况的 Jennifer L. Eberhardt。 

蒲艾真

4. 站在艺术和公共问题的交叉点上

在今年,有 7 名来自文化、艺术领域的人获奖。他们中包括创作探讨服务家庭关系的漫画家 Alison Bechdel,爵士乐作曲家 Steve Coleman,撰写种族、性别和家庭题材诗歌的诗人 Terrance Hayes,探索现代生活感情问题的剧作家 Samuel D. Hunter ,发起休斯顿 Project Row Houses 项目的公关艺术家 Rick Lowe,拍摄包括国家暴力主义等争议性主题的纪录片导演 Joshua Oppenheimer,将当代阿拉伯诗歌介绍给英语读者的翻译家 Khaled Mattawa。

Alison Bechdel

你看,仅仅参照 2014 年麦克阿瑟奖,我们就会发现它对“天才”的判断跟我们想象中所谓成功人士或者聪明绝顶有所不同。除了强调对某个领域的专注外,它更强调一种对全新领域的探索,于是一些冷门专业的学者和新技术的研究者被麦克阿瑟重视。这些人往往在微乎其微的研究领域长久地坚持研究,除了充满智慧,他们更具有一种勇气。比如华裔数学家张益唐在 2013 年被《数学年刊》认可前,是一名几十年专注孪生素数猜想研究从而默默无名的大学讲师。

此外,有至少一半获奖者都深入到了性别、伦理、环保、社会弱势群体等社会问题的探讨中,对女性、雇佣、同性恋群体、低收入家庭这些社会弱势群体的关注也在一定程度上体现了社会的进步。
相比于前几年的获奖者,今年来自科技领域的获奖者大幅减少。这也许是一个信号:创新不再仅与技术相关,更在于社会层面上的突破。

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